Quimicamente, os óleos essenciais são uma mistura complexa de hidrocarbonetos, álcoois e compostos carbonílicos. São compostos aromáticos voláteis extraídos de plantas aromáticas. Frequentemente os terpenos são  os hidrocarbonetos mais encontrados e os menos encontrados são os sesquiterpenos. Geralmente ficam concentrados na casca, flores, no rizoma e nas sementes das plantas. Estes óleos não possuem relação com óleos comestíveis. São inflamáveis e solúveis em álcool e éter, mas insolúveis em água. A obtenção dos óleos essências ocorre a partir do tecido vegetal por arraste de vapor.

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A extração pode ser realizada mecanicamente ou por procedimentos de destilação.  A separação de extrato bruto e dos componentes individuais pode ser feita através de destilação fracionada a pressa reduzida, cristalização ou cromatografia. Os solventes usados são o hexano, cloreto de metileno, acetona, água, óleos vegetais e CO2 liquido. Posteriormente os solventes são retirados por destilação. O que define o fato de um extrato ser um óleo essencial é o processo de obtenção, não sua composição química. Um óleo essencial de flor de laranjeira (óleo essencial de neroli) é obtido por hidro destilação (ou arraste a vapor) e contém componentes voláteis. Um óleo essencial de laranja, obtido por prensagem do fruto, seguida de centrifugação, contém componentes voláteis (terpenos, ésteres, aldeídos), mas também contém ceras, pigmentos e flavonoides, dentre outras classes de constituintes não voláteis. Assim, a definição de óleo essencial não se limita somente à volatilidade de sua composição.

Características dos óleos essênciais

– Os óleos essenciais de uso comercial são, na grande maioria, uma mistura de hidrocarbonetos monoterpenos e sesquiterpenos.

Óleo de citrus: As frutas cítricas laranja, limão, tangerina etc. possuem alta concentração de óleo essencial (>3,0%), sendo comercialmente obtido como subproduto da produção de suco. Na prensagem óleo e suco são extraídos juntos e o óleo é removido por centrifugação. Esse óleo é muito utilizado na indústria de alimentos, de cosméticos e farmacêutica, tintas, inseticidas, borrachas e produtos veterinários. Sua composição é uma mistura de terpenos, sesquiterpenos e compostos oxigenados (aldeídos, acetona, ácidos, esteres, fenóis). Na indústria, os terpenos são reduzidos por um processo chamado de desterpenação, com a intenção de concentrar os componentes responsáveis pelo aroma e melhorar a instabilidade do produto.

Óleo de laranja: Obtido pela prensagem a frio da casca, possui teor acima dos 90% de limoneno.

Óleo de limão: Obtido pela prensagem a frio da casca, possui os terpenos como principal componente. O teor de limoneno chega a 75% do total do óleo. O seu odor o diferencia pela presença citral (neral e geranial).  O limoneno é muito sensível a oxidação.

Óleo de aniz: Obtido a partir de sementes secas e constituído essencialmente de anetole (trans-1-p-metoxifenl-propieno).

Óleo de erva-doce: Obtido de sementes possui como componentes principais o carvone e limoneno.

Óleo de hortelã: Obtido por folhas secas e talos, possui como principal componente os monoterpenos oxigenados cíclicos mentol e mentona, sendo o mentol responsável por sabor e odor refrescante.

Óleo de alecrim: Obtido por folhas de alecrim, é muito utilizado na indústria de perfumaria.

Referências

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– Scielo: “A fitoterapia no mundo atual
– Costa, A.F. Farmacognosia. Lisboa, Fundação Calouste Gulbenkian, 1977, volume I[/vc_message]
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